Mapping the Virtual in Social Sciences: On the Category of "Virtual Community"

Serge Proulx, Guillaume Latzko-Toth

Abstract


Lately the term "virtual" has been used more and more frequently by both scholars and journalists to refer to social phenomena and entities. Quite representative of this trend is the phrase "virtual community" which has been rapidly accepted in common language. However, its use by social scientists raises many questions. Since the words "virtual" and "community" are both polysemic, what exactly might the term "virtual community" mean? And what new kind of collectivity is it supposed to circumscribe? Doesn't it imply a sort of nostalgia for a mythical form of community, along with an idealization of face-to-face interactions? This paper attempts to offer some elements of solution to these questions by means of a critical examination of recent social science texts.

Résumé

Ces dernières années, universitaires et journalistes ont fréquemment recours à l'adjectif « virtuel » pour qualifier des entités et phénomènes sociaux. L'emploi de l'expression « communauté virtuelle », aujourd'hui naturalisée dans la langue courante, est particulièrement représentatif de cette tendance. Cependant, son usage en sciences sociales soulève plusieurs questions : étant donné la polysémie des mots virtuel et communauté, que signifie exactement l'expression « communauté virtuelle » ? Quel nouveau type de collectif est-elle censée décrire et éclairer? N'implique-t-elle pas paradoxalement la nostalgie d'une forme mythique de communauté, ainsi que l'idéalisation du face à face comme situation de communication ? Cet article tente d'apporter des éléments de réponse à ces questions à travers un examen critique de textes récents en sciences sociales.

Resumen

En estas últimos años, universitarios y periodistas han utilizado frecuentemente el adjetivo «virtual» para calificar entidades y fenómenos sociales. El empleo de la expresión «comunidad virtual », hoy naturalizada en la lengua corriente, es particularmente representativo de esta tendencia. Sin embargo, su uso en ciencias sociales plantea varias cuestiones : teniendo en cuenta la polisemia de las palabras virtual y comunidad, qué significa exactamente la expresión «comunidad virtual »? Qué nuevo tipo de colectivo pretende describir y esclarecer? Esa expresión, no implica paradójicamente la nostalgia de una forma mítica de comunidad, como también la idealización del frente a frente como situación de comunicación? Este artículo intenta aportar elementos de respuesta a estas preguntas a través de un examen crítico de los textos recientes en ciencias sociales.

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The Journal of Community Informatics. ISSN: 1712-4441